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Ronda Divisional de NFL Playoffs

El Super Bowl LI se asoma en el horizonte y ocho equipos quedan con vida en los Playoffs de la NFL. Con la ronda de juegos divisionales de este fin de semana quedarán solo cuatro en la pelea por un pase a Houston, Texas el 5 de febrero.

Green Bay vs. Cowboys

Para muchos aficionados al deporte de las tacleadas, este es un juego que no se deben de perder. El equipo de Jason Garrett no gana un partido de juego divisional desde 1996 y para seguir con vida tendrán que vencer al mismo equipo que los dejó en el camino hace dos años.

Los Empacadores de Green Bay llegan a este partido con una racha de siete juegos ganados de manera consecutiva. El brazo de Aaron Rodgers esta dando de que hablar gracias a su precisión en los últimos juegos en los que no ha lanzado un solo pase interceptado.

19 pases de anotación, 2,029 yardas por aire junto con un QBR (Quarter-Back Rating) de 121.6 lo hacen el mejor mariscal de campo de las últimas semanas en la liga. Ante los Gigantes de Nueva York, tuvo 25 pases completos incluyendo un Ave Maria al final de la primera mitad para darle la ventaja a su equipo. Ventaja que ya no perderían.

A Rodgers le sienta bien la casa de los Vaqueros de Dallas, pues ahí ganaron el Super Bowl XLV ante los Pittsburgh Steelers. Sin embargo solo han ganado uno de cinco partidos de postemporada en Dallas ante el que acabó como mejor equipo de la Conferencia Nacional.

La baja más sensible para Green Bay será la de Jordy Nelson. Su receptor estrella no pudo recuperarse de un golpe en las costillas ante Nueva York. Serán Davonte Adams y Randall Cobb quienes esten al tanto de los pases de Rodgers para llegar a zona de anotación.

El juego terrestre no es un punto fuerte para el equipo visitante. Entre Ty Montgomery y Christine Michael no se combinaron ni para 100 yardas contra Gigantes. Otro punto debil es la linea defensiva, que se posicionó como una de las peores de la liga al final de 17 semanas.

Por el otro lado el equipo de la Estrella Solitaria busca revancha de aquella derrota en Lambeau Field en enero del 2015. Con una semana de descanso que a muchos jugadores les sirvió para recuperarse físicamente, se enfrentan a un equipo bastante golpeado.

Dak Prescott se ganó la titularidad sobre Tony Romo y también ha sido llamado al Tazón de los profesionales. Su temple y precisión a la hora de jugar no lo hacen ver como un novato en la NFL. Sin embargo, su primer juego de postemporada pondrá a prueba al muchacho de apenas 23 años de edad.

Su mejor amigo en el vestidor y otro en camino a ser el novato del año es Ezekiel Elliott. El egresado de Ohio State University ha tomado la liga por sorpresa corriendo para 1,631 yardas en su primera campaña con 15 touchdowns. En el partido de temporada regular contra Green Bay corrió para 157 yardas incluyendo un acarreo de 29.

A diferencia de otros años el juego aéreo no depende de Dez Bryant. Parte del éxito de este equipo se debe a la gran linea ofensiva que tiene Dallas (la mejor de la liga) y las opciones de receptores con las que cuenta como Jason Witten, Cole Beasley y Terrance Williams.

La disciplina de la defensiva para este partido será clave. Sean Lee tendrá que salir en una de sus mejores noches para detener a la bestia de Rodgers y de la ayuda de sus compañeros limitar el avance de Green Bay. El manejo del reloj ha sido favorable a los vaqueros.

Este será un duelo muy parejo. La moneda esta en el aire y pronosticar a un ganador es jugar con fuego. El ritmo de juego de Green Bay es su mejor arma pero Dallas no pierde en casa desde la semana uno de la temporada y viene descansado. El favorito por poco es Dallas.

Pittsbugh vs. Kansas City

El juego más parejo de la conferencia Americana debe de ser este. Pittsburgh es un equipo acostumbrado a jugar en playoffs y sus jugadores estrella en su mayoría son veteranos que saben lo que se estan jugando. Kansas City es un equipo que en los últimos años se viene acostumbrando a ser protagonista.

Los Acereros confian en el liderazgo de Big Ben para sacarlos de casi cualquier apuro cuando estan contra la pared. Aunque salió con una bota en el pie del partido anterior, estará disponible para enfrentar a Kansas por un pase al campeonato de conferencia.

Ben Roethlisberger ha lanzado para 3819 yardas esta temporada. Aunque no se caracteriza por ser rápido moviéndose en la bolsa de protección, es casi un hecho que sus pases encontrarán un receptor como lo hizo 328 veces en la temporada para 29 TD.

Antonio Brown es su receptor predilecto, a quien le lanzó el ovoide 106 veces para 1,284 yardas. Además cuenta con opciones como Le’Veon Bell y Elli Rodgers para mover las cadenas por la via aérea.

Por tierra el mismo Bell tiene gran capacidad para acelerar en espacios reducidos. En lo que va de la campaña ha registrado 261 acarreos para 1,264 yardas. Así que por falta de opciones el veterano Big Ben no se puede quejar.

Su comandante en jefe Mike Tomlin sabe arriesgar cuando las situaciones del juego así lo demandan. Su equipo ha demostrado ser mejor que el rival tanto por aire como por tierra, solo dependen de ser certeros en jugadas ofensivas para llevarse el partido.

Si la racha de los Vaqueros sin ganar un juego divisional se les hace larga, la de Kansas City es tres años más larga. Desde la temporada de 1993 que este equipo no llega al juego de campeonato. Ahora llegan con el sello de favoritos.

El mariscal de los Jefes, Alex Smith, esta jugando en su mejor nivel desde que se volvió profesional en el 2005 con San Francisco. Por primera vez en su carrera ha superado las 3,500 yardas por aire. A sus 32 años espera hacer historia con Kansas City.

El equipo de Kansas acostumbra más a mover las cadenas por la via aérea. Spencer Ware tuvo 214 acarreos en la temporada para sumar 921 yardas. Por aire, Travis Kelce llegó a avanzar 1,125 yardas en 85 recepciones, promediando 13.2 yardas por cada pase que llegaba a sus manos.

El punto debil de este equipo esta en la defensiva. Ellos suelen permitir 368.9 yardas por partido, pero también solo permite menos de 20 punto por partido (19.4) por 20.4 de los Steelers. Así que el duelo esta parejo y para cualquiera. Será el primer partido de postemporada que inicie después de las 19:00 hrs en la historia de la liga.

Los Otros Partidos

Del partido entre Seattle y los Halcones de Atlanta saldrá el otro finalista de la Conferencia Nacional. Houston tratará de dar la sorpresa para estar a un paso de albergar su propio Super Bowl. Para ello tendrán que superar al siempre complicado New England Patriots.

Invencibles e Increíbles Dallas Cowboys

Si hay un clásico histórico en la NFL que no se puede pasar por alto es el de los Dallas Cowboys contra los Pittsburgh Steelers. Si hubo un juego en la semana 10 de la temporada que no defraudo y sin duda superó las expectativas de muchos fue ese en Heinz Field.

Dos equipos que viven momentos muy distintos. Pittsburgh batallando para ganar y Dallas encontrando formas de hacerlo partido tras partido. El equipo de Jason Garrett llegaba a territorio enemigo con siete victorias consecutivas, los Steelers sin una desde el 13 de octubre cuando enfrentaron a los Jets.

Como en cualquier clásico, los equipos se olvidan de sus rachas y se enfocan en el día que se van a enfrentar. Ganar juegos como estos no solo representa una victoria en el librito de estadísticas, pero un rebulsivo psicológico que puede tener grandes efectos positivos para el jugador, equipo y afición en caso de obtener la victoria.

Esto pasó antes del partido

Las Anotaciones del Partido El juego comenzó de la peor forma para el marsical de campo de los Dallas Cowboys, Dak Prescott. Un balón suelto en su primera posesión del partido que a la postre fue capitalizada por los Steelers en un touchdown una vez que ellos hicieron sus jugadas. El mejor pateador de la liga, Dan Bailey recortó distancias con un gol de campo de 37 yardas. A pesar de eso, en la siguiente serie ofensiva de los Steelers, Ben Roethlisberger movió las cadenas con facilidad. Antes de que acabara el primer cuarto encontró a Eli Rogers dentro de las diagonales para su segundo pase de anotación de la noche (6-12). La ofensiva de los acereros dominaba a la defensiva de los vaqueros con facilidad y parecía que viceversa cuando atacaba Dallas. Con nueve puntos de desventaja Dak y el corredor egresado de Ohio State, Ezekiel Elliott tuvieron su primer gran jugada de la noche y con un pase pantalla, Elliott corrió 83 yardas para poner el juego 9-12 al final del primer cuarto. En el segundo cuarto el juego se puso aún más interesante. Dallas logró ponerse al frente por primera vez con un patadón de Bailey que desde la yarda 43 no batalló para sumar tres puntos (13-12). Chris Boswell, pateador de Pittsburgh que no fue utilizado para puntos extras, le devolvió el liderato a su equipo 15-13. Un aspecto en el que Dallas reprobó sin lugar a dudas fue en las penalizaciones. A final de cuentas le salieron baratas pero recibieron 10 castigos para ceder 98 yardas. Una de ellas fue una interferencia en la zona roja que los Steelers convirtieron en tres puntos más (13-16). Bailey acercó a su equipo con su última patada del partido y esta de 53 yardas (16-18). El egresado de Oklahoma State solo ha fallado en dos ocasiones durante la temporada (17/19). El receptor abierto Dez Bryant, quien se enteró de la muerte de su padre menos de 24 horas antes del partido, tuvo su mejor noche de la temporada que incluyó una recepción para TD de 50 yardas (23-18) para cerrar el tercer cuarto.

Si no era suficiente el drama y las emociones hasta el momento, los últimos 15 minutos de juego nos lo darían. Las primera posesión de cada equipo en este cuarto no movieron el marcador, pero Pittsburgh recuperó su ventaja por tierra con Le’Veon Bell (23-24). La calidad de Dak en momentos críticos estuvo a prueba, pero el muchacho que firmó para los de la estrella azul en la cuarta ronda del draft, demostró que de novato tiene poco. De los ocho minutos que quedaban, se robó casi seis moviendo las cadenas con todo tipo de jugadas. Fue con un acarreo de Elliott de 14 yardas que se pusieron al frente (29-24). Con menos de dos minutos en el reloj Pittsburgh no se dió por vencido. Sabían que un touchdown les daba la ventaja y con un engaño de “spike” y pase a Antonio Brown hizo que las toallas terribles ondearan como nunca en el Heinz Field. 30 a 29 lo ganaban los locales. A falta de 45 segundos, pero con tres tiempos fuera en la bolsa Dallas tomó posesión del ovoide desde la yarda 25. Prescott no se hizo chico ante la adversidad sino todo lo contrario. Encontro a Beasley y a Jason Witten para mover las cadenas. Fue el novato Sean Davis de Pittsburgh que puso a su equipo contra las cuerdas con una penalización de 15 yardas en su contra por sujetar de la mascarilla a Witten. Dallas ya estaba en posición de gol de campo, pero en la siguiente jugada fue Elliott quien se llevó el ovoide por el centro del campo para anotar con carrera de 35 yardas. Así llegó a 114 yardas en el partido y más de 1,000 en la temporada. Con nueve segundos en el reloj, Dallas retomó la ventaja en el séptimo y definitivo cambio de liderato del juego (35-30). Dallas, El Mejor de la Liga Así los Dallas Cowboys llegaron a una marca de 8-1. El equipo del magnate Jerry Jones no pierde desde la Semana 1 en casa contra los Gigantes de Nueva York.  Nueve semanas después, no hay equipo en toda la liga que tenga una mejor marca. En Estados Unidos, hasta los que han criticado más al equipo de la estrella solitaria, empiezan a creer en el.

Con apenas 23 años Dak Prescott parece haberle robado la chamba al veterano Tony Romo.Prescott, en su primera temporada ha vencido a los candidatos para estar en el Salón de la Fama Aaron Rodgers y a Ben Roethlisberger de visita. Su temple ante las situaciones más adversas no deja de sorprender.

Mientras que los reflectores de los medios apuntan hacia el número cuatro, Dak insiste que es gracias a cada jugador en el vestidor y miembro de la organización que se han logrado los resultados semana tras semana. Prescott ha mandado 280 pases en la temporada y solo le han interceptado dos. El 66.8% de sus pases han encotrado receptor.

Ezekiel Elliott no se queda atras. Un buen juego terrestre siempre ha sido clave para el éxito de Dallas. Desde que DeMarco Murray dejó al equipo hace dos temporadas, que Dallas no tenía tan buenos números por tierra. El mismo Murray dijo estar impresionado con Zeke quien ya lleva 1,008 yardas en 197 accarreos y más de 100 en cinco partidos.

Estos dos jugadores se han ganado el respeto de muchos a lo largo y ancho del mundo del fútbol americano profesional. Aunque la presión por seguir jugando al mismo nivel existe, los consejos de veteranos como Witten y Mark Sanchez hacia ellos es que se sigan divirtiendo con lo que hacen. Por ahora pintan para ser candidatos a jugadores más valiosos de la NFL.

Lo Que se Viene

Jerry Jones ha tratado de acabar con la polémica del regreso de Tony Romo que estuvo inactivo por ocho semanas recuperandose de otra fractura en su espalda. El dueño de los Dallas Cowboys ha dicho que Tony Romo se volverá a vestir con uniforme para el partido que viene contra los Ravens, pero que el titular seguirá siendo Dak Prescott.

El partido contra Pittsburgh era sin duda uno de los más interesantes en el calendario de los ahora líderes de la División Este de la Conferencia Nacional. Una victoria más les aseguraría un récord positivo al final de la temporada. De los siete juegos que les restan, tres son contra rivales de división.

Después de dos partidos de visita, ahora recibirán a Baltimore y a Washington en el AT&T Stadium. Luego irán de visita contra Minnesota y al MetLife Stadium en Nueva York contra los Gigantes, en un juego que les puede asegurar su pase a los Playoffs. Tampa Bay y Detroit serán rivales a vencer en casa para luego cerrar contra Carson Wentz y la Águilas de Filadelfia el primero de enero del 2017.

A Mess Called the Dallas Cowboys

The Dallas Cowboys is the biggest brand in the National Football League. A team that generates millions in revenue by selling tickets (over 90,000 fans/game) merchandise and player appearances among other sources of income. What this team does not generate as consistently are good results.

Also known as America’s Team, the Dallas Cowboys are out of Playoff Contention with two games left this season, even thought they belong to one of the weakest divisions in the league. For them, making it to the playoffs was still a chance for the Cowboys in the NFC East.

They were going into Saturday Night’s game against the New York Jets with a record of 4-9 and only three games to go. The Dallas Cowboys were going against an 8-5 team that even with that record can´t afford to lose if they want a Wild Card option. The game was played in Arlington at AT&T Stadium, but this season has been as bad at home as it has been on the road for Jason Garrett’s team.

Some things have changed in this team ever since Dez Bryant’s controversial “no catch” call in last year’s playoff game against Green Bay. Up to that point, the Cowboys were considered a serious Super Bowl candidate shocking rivals left and right. They had finished the regular season with a 12-4 record  including a big win against Seattle at Qualcom Stadium.

From almost reaching perfection in 2014 to a complete disaster in 2015, here are some of the things that may have gone wrong this year. Injuries, bad play calling, poor trades and new hires and locker room problems. Here we will try to break down each one.

Injuries

The injury that definitely shaped the season for the Cowboys was Tony Romo’s back injury. The Easter Illinois graduate got injured in the second game of the season against Philadelphia. The team was able to hold on to the lead they had already built in that game to start the season 2-0.

The problem was that without Romo, Brandon Weeden did not hold the pressure and the team began to fall apart. Even bringing Matt Cassell (11 seasons in the NFL) to the team in order to replace Romo was not a solution. The franchise quarterback had to come back and win against Miami so they could face Cam Newton and the Carolina Panthers on Thanksgiving Day. Bringing Romo back early seemed like a good idea after the game in the Sunshine State, but proved to be costly when he got injured again against the Panthers.

Romo ended his season with 3 wins and one loss, but at that point, the uphill battle for the Cowboys was already huge. Cassel has so far started in seven games and only won one. Against the Jets, he was dismissed early after some mistakes that put the Cowboys in a tough situation. Now, he is not expected to come back, letting Kellen Moore take over from here on out.

Lance Dunbar, drafted as a free agent four seasons ago, was looking for his breakthrough season. The University of North Texas record-man has never been Garrett’s first option as a running back but has responded in a positive way whenever he is asked to step on the field. Dunbar averaged 13.4 rushing yards in only 13 attempts. His season ended in week four due to an injury.

Other players that did not have much luck healthwise this season were Gavin Escobar. The latest victim of an injury that was just ruled out for the season with a torn Achilles in the fourth quarter on Saturday against the Jets.

Dez Bryant has not been completely healthy this season. His struggles began when he got injured against the Giants the first week of the regular season. He then missed six games and did not score his first touchdown of the season until week nine. So far he only has three, while last season he ended with 16 before going into the playoffs.

These three are just a few of the victims to injuries this season. The team has had to use their second a third strings in many positions, up to their fourth in the QB spot. At the same time, Sean Lee is still healthy 15 weeks into this disastrous season.

Bad Play Calling

The record that the Dallas Cowboys currently hold could make us think that there is no talent in this lineup but there is. Last season, with many of the same guys, things were not going as bad. This season, the approach has had to change constantly due to the different QB’s that have been used. Many interceptions have been thrown and sacks against Romo or anyone in his place are becoming a common thread.

Last year, DaMarco Murray set a new rushing record with 1,845 yards in a single season, leaving Emitt Smith’s 1,773 rushing-yards record behind. Now that DaMarco has gone with the Philadelphia Eagles, the entire team has only rushed the ball for 1,669 after 14 games adding up the work of seven players.

The throws by the QB’s have not been as accurate this season as they had been last season by Romo. Jason Witten just passed the 1,000 catches mark and continues to be the man with the safest hands this season. 70 receptions for 643 yards and two touchdowns have him ahead of Cole Beasley, Terrence Williams and everyone else. On another note, Dan Bailey has been almost perfect this season , scoring 28 of 29 field goals he has attempted this season from any distance. It was thanks to him that the Cowboys beat Washington on the road and continued with a chance late in the season.

Poor Trades and New Hires 

Letting DeMarco Murray go was probably the biggest mistake Jerry Jones and his staff made before the season began. Making Dez Bryant wait until the deadline to sign a new contract has also affected the man in his health status this season and lack of rythm in some games.

Greg Hardy was brough in with the stamp of a bad boy due to problems of domestic violence. He had to miss the first four games with a suspension and has not made that much of an impact on the field. Terrance Mitchell has not been given much playing time in his first season with the Cowboys but has two interceptions in six games played.

While the defense was a huge problem early in the season, they have been able to do better in the latter stages of the season. The team has thrown a total of 19 interceptions and has only intercepted seven balls. A total of 27 sack against 29 from thier opponents. The Cowboys have had a total of 266 first downs by 279 from the teams they play against.

After a great 2014 season, the Cowboys sent six players to the ProBowl in Hawaii. That was the most players sent to the all-star game since 2010. By the way that things are looking this year, having one player make the trip to the Pro-Bowl maybe more than enough.

Locker Room Problems

The Dallas Cowboys are heavily scrutinized by the fans and even more by the media. They all want to know what is going on with the Boys every second of every minute. The coverage that the Cowboys get when they are doing good is huge, where there is controversy, it is even bigger and it does not stop even in situations like the one they are going through now.

Throughout the season, it has been reported that some players have breakouts against teammates and the media itself in the locker room. By NFL Rules, after almost every practice, the media has access to the players. Some like Dez Bryant are tired of it and have gone on a rant about the job done by the press.

Late in the season, the Dallas Cowboys organization sent out a press release with new media guidelines which prohibitted many of the things done by the several media outlets. No tweeting during practice times, no recording with cellphone cameras and no one could use Periscope while they were on the practice fields nor in the locker room. Only the Baltimore Ravens are said to have adopted such measures, which might seem extreme for some and needed by others.

Game Over and Start Again

Losing to the New York Jets at Jerry World was the last thing that the Cowboys wanted to experience in a season where despite all their problems, they had a chance to make an epic comeback. Jason Garrett, the eighth coach in Cowboy’s history may have a lot of explaining to do after the season ends. The history of this team, requires it to be back at a Super Bowl rather sooner than later.

Seasons with negative records are becoming a common thread in the record books for Garrett’s team. What happened in 2014 was a great season with many things to brag about, this and many other seasons have been some Cowboys fans may want to forget. On to the next one, but the mentality that there is always next season needs to change.

America’s Team has not won a Super Bowl since 1995 and  now, 20 years later, we don’t see that happening anytime soon.

Will the change from Valley Ranch in Irving to their new facilities in Frisco bring a change? Will Jerry Jones change his mentality and bring a new coach? Will the scouting team and the front office make the right decisions in the upcoming NFL Draft? Will injuries continue haunting the Cowboys?

The answers to these and more questions will be solved next season. For now, Cowboys Nation has to hold back their tears and see how other teams fight for the Super Bowl that will be decided in San Francisco at Levis Stadium. Time for the Dallas Cowboys to start thinking abou Super Bowl LI.

*Stats from NFL.com and DallasCowboys.com

A Catch Outside the Rulebook

They say God works in mysterious ways, and so seem to do the referees at last Sunday’s game between the Dallas Cowboys and the Green Bay Packers.

With close to four minutes to go at Lambeau Field the Dallas Cowboys had to go for it on 4th and 2 since they were trailing by 21-25. Probably running the ball was the safe bet with DeMarco Murray on the field but you also had Jason Witten who almost never fails to catch a ball and the “X Factor” named Dez Bryant.

Tony Romo would have thrown an interception if the game was happening in any of the past four seasons. But  a solid performance despite a heavily injured back and knees plus having some of the best stats in the fourth quarter around the league this season suggested otherwise.

The ball was snapped and Tony looked for his target. Number 88 was running full speed down the left sideline and jumped into the air to make a catch of a ball that seemed almost impossible to go after. Even harder, to control it considering the momentum of the run and the man to man pressure that Sam Shields was creating.

Viewers around the globe saw Dez coming down with the ball as one of the most impressive plays a football player has ever made. Unfortunately the Green Bay coaching staff, referees in New York and on the field saw otherwise. They believed Bryant did not have complete control of the ball. Days later #IStillThinkItWasACatch.

Here is why. Dez grabbed the ball mid air and came down with it with full control. He took three steps with full control of the ball before trying to reach for the endzone. After those three steps he lunged for the goal line instead of playing it safe but that is just what Dez does. Here comes the part I never understand.

If Mike Pereira, FOX expert analyst for officiating says the refs made the right call, even if Obama said it was the right call I would not agree. When did the ball touch the ground? His knees did, his elbow did, his hands did, but the ball never ever did. The referee closest to the action never saw that ball touch the ground. I’ve seen the videos and I’ve seen the pictures. That ball did not pop loose because of contact with the ground. How is that considered losing possession?

Obviously if you are falling with your hand below the ball and just grabbing it with one hand the force that the ground has on your hand will be greater and anything might move. That was the case. The ball popped but it never touched the ground. Even after it came “loose” he recovered it in the endzone.

Mike Pereira did not agree it was a football move to stretch out his arm and reach for the 1-yard line. He simply did not because he might have never seen something like that. No one had, it was a catch that maybe only Dez Bryant can do. Even Odell Beckham Jr. from the New York Giants considered that a catch, and he knows a thing or two about big plays.

Apparently It was a catch too good to be true. Even the Green Bay Packers know it but by not admitting it their chances to win the game and make it to the conference final grew exponentially. Both teams had played a great game that did not deserve to end in controversy.

If it was ruled a catch we would be looking back at Romo’s most clutch throw, Bryant’s best ever catch and a possible win by the Dallas Cowboys to play the Seahawks at Century-Link Field.
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